Power Ranking Popular, Wild Card Weekend

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La mejor época del año, esa donde ganar es lo único que importa. No hay un mañana, no hay revancha, triunfas y juegas la próxima ronda, pierdes y te vas de patá en la raja pa’ tu casa inapelablemente, así que no va quedando otra que darle pa’ delante no más.

Aparte de los 4 partidos que vimos este fin de semana, hubo muchas noticias que no podemos dejar pasar por alto:

  • El contrato exagerado de John Gruden con los Raiders. Ese hombre va a terminar siendo alcalde de la ciudad cuando se vayan a Las Vegas.
  • La nota de ESPN sobre lo peleados que podrían estar Tom Brady, Bill Belichick y Robert Kraft, dueño de los Patriots.
  • Las muestras de cariño que siguen expresándole los fans de los Bills a Andy Dalton.
  • El desfile de los fans de los Browns afuera del estadio conmemorando su temporada perfecta LOL.
  • La final nacional entre Georgia y Alabama, con un QB hawaiano de apellido impronunciable robándose la película.

Poné play y dale:

El viernes por la mañana, la interna de los Patriots se vio algo convulsionada luego de la publicación en la página de ESPN sobre las supuestas malas relaciones entre los 3 íconos más importantes de la franquicia: Tom Brady, Bill Belichick y Robert Kraft, lo cual fue desmentido de inmediato desde la cuenta de Twitter oficial del equipo. Roces entre ellos ha habido siempre, son 3 egos difíciles de llevar, pero que siempre han logrado unificarse para el bien del conjunto, y mal no les ha ido para nada durante todo este siglo, a pesar de todo lo que webea el agente de Brady, a pesar del método TB12, a pesar del trade de Garoppolo que Belichick no quería hacer, etc. A la larga no dejan de ser meros lunares que terminan fortificando lo que se produce dentro de la cancha, porque eso es lo que va a pasar, este equipo irá al Super Bowl (yo lo doy por descontado) y nadie se acordará de lo que todos leímos el viernes.

Van los Titans a Foxborough (sábado 22:15, transmite ESPN), lo cual es un alivio, ya que era muy probable que se repitiera el duelo de la semana 1 contra los Chiefs, pero la pechearon heavy y en New England se soban las manos al ver que ya queda una amenaza menos y al fin y al cabo, todo juega a favor de ellos.

La novedad más importante de los Vikings iniciando el año fue el regreso a las prácticas de Sam Bradford, por lo que por primera vez en toda la temporada, Zimmer tiene disponibles a sus 3 QB’s, aunque está más que claro que el titular es Keenum, eso ya no se discute. Se viene bueno ese duelo ante los Saints* (domingo 18:40, transmite Fox Sports 2), porque por un lado veremos a una defensiva armadísima (a la cual ya me he referido como “llena de monstruos”) y por otro al ataque comandado por Brees. Quiero ver ya ese mano a mano constante entre Michael Thomas y Xavier Rhodes (insisto con que es el mejor CB de la temporada, aunque si ustedes me dicen que es Jalen Ramsey no me enojo), así como también si los Saints se animarán por tierra como lo hicieron todo el año con Ingram/Kamara o se guardarán como lo hicieron en el juego de Wild Card ante los Saints ya que otra vez tendrán enfrente a un front seven de la puta madre. Está claro que el contexto será totalmente distinto al del primer MNF de la semana 1, donde los Vikings dominaron a los Saints en un partido brillante de Bradford y de la defensiva en general. Nos vemos el domingo.

*La última vez que Vikings y Saints se enfrentaron en playoffs, fue en el partido de campeonato de la NFC de la temporada 2009, el 24 de enero del 2010 en el Superdome, fue triunfo de los Saints en overtime por 31-28, fue el partido de la intercepción a Brett Favre en el 4Q cuando los Vikings estaban prácticamente listos para ir a ese Super Bowl.

El punto más bajo de la temporada de los Steelers estuvo en la semana 5, ese día los Jaguars los pasaron por arriba, Big Ben fue interceptado 5 veces y tras el partido dio señales sobre un eventual retiro. Ha pasado mucha agua bajo el puente y ambos equipos se volverán a encontrar en los playoffs divisionales (domingo 15:00, transmite ESPN). Lo más importante de todo para los acereros es que Antonio Brown ya parece estar al 100, así se ve al menos en el video que subió junto a Chad Ochocinco desde su cuenta de Twitter. Otra buena noticia es que Ryan Shazier ya siente sus piernas, así que ahí tienen otro motivo para inspirarse a full de cara al domingo.

Un dato: El único equipo en la historia que derrotó a los Steelers 2 veces la misma temporada en Pittsburgh, fue Jacksonville el 2007, y en esta ya les ganaron una vez y juegan por segunda ocasión ahí mismo en Heinz Field…

A pesar de haber terminado con el #1 en la NFC, los Eagles están cubiertos bajo un manto de dudas, la lesión de Carson Wentz dejó al equipo descabezado, huérfano, vacío, sin alma, tal como ocurrió con los Raiders de la temporada pasada, que jugaron una fase regular notable, pero se les lesionó el estandarte y fueron a playoffs solo a pasear, y eso es exactamente lo que se teme en Philadelphia, que Nick Foles no esté a la altura, porque por más que no sea un novato, le falta mucho para volver a ser el de sus mejores días, ya no tiene esa chispa que lo llevó a tener un TD:INT ratio de 27:2 el año 2013, el de ahora es una versión mucho más conservadora, un simple backup, que todavía no termina de entrar en ritmo, y eso puede pesar a la hora de recibir a los Falcons (sábado 18:35, transmite Fox Sports 2), en un partido donde de arranque, no son favoritos en las apuestas de Las Vegas, así, por primera vez desde que se instauró el actual formato de playoffs, el #6 paga menos que el #1. Así de complicadas están las cosas en Phily, y habrá que remarla de atrás si se quiere llegar al menos a la final de conferencia.

En la previa del partido del Wild Card frente a los Panthers, el staff técnico de los Saints le impuso un par de limitaciones a los jugadores, de manera que estén 100% concentrados en el desafío que se les venía, así, les quitaron una mesa de ping pong, un aro de basquetbol en miniatura y el Nintendo 64 con el que se la pasaban jugando el Super Smash Bros, y parece que dio resultado, porque es muy poco frecuente que un equipo derrote 3 veces a otro en la misma temporada*, y así pasó con estos Saints, que barrieron con los Panthers en temporada regular y los remataron en el Wild Card, siendo además la primera vez en la historia que un equipo le anota más de 30 puntos 3 veces al mismo equipo y le gana esas 3 veces.

Mark Ingram y Alvin Kamara la rompieron todo el año, constituyeron el mejor tándem por tierra en toda la liga y fueron factores clave durante toda la campaña, pero ante Carolina casi no fueron ocupados (solo 45 yardas en 19 acarreos entre ambos, con 1 TD), considerando el poderío del front seven rival y al hecho de que tienes como QB a un tal Drew Brees, futuro Hall Of Famer, un viejo zorro, que estuvo a la altura como suele hacerlo y fue la figura del triunfazo que sacaron, Michael Thomas y Ted Ginn pusieron lo suyo también y ahora nos acordamos que el sello de este equipo al ataque fue siempre el pase, algo que este año no explotaron taaaaanto al tener a Ingram/Kamara a un nivel superlativo. Los Saints mantienen su invicto como locales en playoffs en este milenio (6-0) y van rumbo a Minnesota. Se viene un partidazo.

*Por 14° vez en la historia, un equipo derrota 3 veces a otro en la misma temporada, la última fue el 2009 donde los Cowboys vencieron a los Eagles x2 en temporada regular y luego en el juego por el Wild Card. En este siglo ha sucedido 6 veces, contando el Saints-Panthers de ahora.

La victoria del sábado por la noche se puede resumir como la de un equipo experimentado, con oficio y recorrido frecuente en playoffs, frente a uno joven que todavía no termina de aprender del todo, pero que tiene un futuro tremendo. Los Falcons vienen jugando en modo playoffs hace rato y lo dejaron claro en el Coliseum, dominando de principio a fin y logrando reducir a la maquinita ofensiva de los Rams (¿Vieron el partido de Alford? Sobresaliente), tanto en puntos como en posesión del balón. Mucho se habló en la previa que este equipo juega muy bien de local, pero como visitante le cuesta, ya sorteó una fase, y ahora debe viajar a Philadelphia, donde serán recibidos por unos Eagles que no están en su mejor momento, de hecho parten como favoritos, algo impensado hace un mes, pero bueno, los Falcons están todavía lejos de tener la pole position en la NFC, pero perfectamente pueden llegar a la final de conferencia buscando de paso esa tan ansiada revancha tras el cagazo histórico en el último Super Bowl, el camino se pavimentó del todo tras sacar del camino a un cuco y solo dependerá de ellos.

Tal como dijimos al principio de esta nota, acá solo importa ganar, el cómo da lo mismo, así, la victoria de los Jaguars ante los Bills fue fea, pero victoria al fin y al cabo. Fue un partido tan raro que Blake Bortles lanzó para apenas 87 yardas, y corrió para 88, convirtiéndose en solo el segundo QB de la historia, detrás del negro ese que mataba perros, en tener más yardas por tierra que por aire en una victoria en playoffs. Es que Bortles fue clave cuando le tocó acarrear, fue mucho más letal que a la hora de lanzar, y en un partido tan cerrado como el que vimos el domingo, las varias veces que lo vimos correr fueron generalmente para lograr primeros downs y mantener a la ofensiva en el campo. El WR desconocido de la semana en Jacksonville es el pelao (?) Koyack, autor del único TD del partido en el 3Q, y que fue en definitiva el que marcó la diferencia al final, porque no se movió más del 10-3, ambas defensivas jugaron a un buen nivel y las ofensivas dejaron mucho que desear. A propósito, ya todos siguen los Blake Bortles Facts en Twitter, ¿Cierto? Es la mejor cuenta del mundo hoy por hoy.

Toca ir a jugar a Heinz Field, de donde dejaron cagada y media en la semana 5, interceptaron x5 a Big Ben y estuvieron a punto de retirarlo ahí mismo. El contexto obviamente es distinto ahora, la ofensiva de los Steelers viene aceitadísima y contará con Antonio Brown desde el minuto 1. Estará weno.

¿Podemos catalogar como un milagro lo que pasó el sábado? ¿O en parte fue cagazo de los Chiefs/remontada épica de los Titans? Porque nadie daba un peso por Tennessee en la previa, yo mismo dije que se iban a ir con el culo roto 40 puntos desde Arrowhead, y así parecía en un principio, la primera mitad terminó 21-3 de hecho, iba todo de acuerdo al plan, y con Mularkey yéndose de PLR de paso, pero a partir del 3Q se jugó otro partido, los Titans sellaron una brillante serie ofensiva de 8:29 con ese pase de TD de Mariota para Mariota, así tal cual, Mariota tiró al endzone, le rebotó a Darrelle Revis, le volvió a las manos al hawaiano y no le quedó otra que tirarse en la línea de anotación, un autopase que no se daba desde hacía 20 años en la liga* y que fue el inicio de la mayor remontada como visitante en la historia de los playoffs, la que se consumó, primero con Derrick Henry (que sin DeMarco Murray se ve mucho más cómodo, como cuando ganó el Heisman jugando para Alabama), y luego con un Eric Decker que venía de un par de drops impresentables, sumándole además el bloqueo aquel de Mariota, como si fuese un liniero ofensivo más, que posibilitó el 1st down que practicamente aseguró la victoria. Los Titans dieron el gran batacazo del fin de semana y el duelo ante los Patriots** significará la mayor diferencia de edad (Mariota 24, Brady 40) entre 2 mariscales titulares en un partido de playoffs en toda la historia. Cool.

*La última vez que ocurrió algo así, fue en la semana 7 de la temporada de 1997 en un Panthers – Vikings en el ya demolido Metrodome de Minneapolis, Brad Johnson, QB de los Vikings en aquel momento, lanzó al endzone, le rebotó a un rival, le cayó de vuelta en las manos y al ver que todos sus receptores estaban bien cubiertos, se mandó al endzone y terminó tirándose tal Mariota.

** Los Patriots le provocaron a los Titans la peor derrota de toda su historia en un 59-0 en Foxborough en la semana 6 de la temporada 2009, ese día Kerry Collins lanzó para -7 yardas y solo completó 2 de 12 pases con 1 INT, mientras que Vince Young se fue 0/2,  con 0 yardas de pase y 1 INT, corriendo ambos además para -1 yarda cada uno. Brutal.

Los Rams llenaron el enorme Coliseum por primera vez en todo el año, era que no, iban como favoritos a enfrentar a los Falcons, y jugaban en playoffs por primera vez en California en 32 años*. Pero nada terminó como esperaban, sufrieron lo que suele suceder con los equipos jóvenes que llegan a playoffs, generalmente se topan con uno de mayor experiencia y sucumben, con regalitos en equipos especiales como yapa, pero en realidad es algo que les servirá muchísimo a futuro, este año fue un avance enorme para un equipo que venía comiendo caca hace rato, McVay los rescató a casi todos y ahora la próxima temporada debería llegar aún más lejos. Ya quiero ver esa NFC West con estos Rams, unos renovados 49ers (ojo con esa rivalidad durante los próximos años) y unos Seahawks/Cardinals que deberán enmendar sus rumbos lo antes posibles, o se quedarán bien atrás por años, tal como pasó con los Rams, que parece que ahora tendrán el timón divisional y no lo querrán soltar en un buen tiempo.

*La última vez que jugaron playoffs como locales antes de irse a St Louis, fue en el playoff divisional de la temporada de 1985, el 4 de enero de 1986, comandados por el histórico Eric Dickerson que corrió para 248 yardas y anotó 2 TD ese día, derrotaron 20-0 a los Cowboys en el estadio de Anaheim.

Me animo a decir que la gran clave de la derrota en el Superdome estuvo en ese FG que falló Gano estando 0-0 en el 1Q, porque pesó en esa última serie tras la intercepción a Brees, se perdía por 5 y no por 2, por tanto, con un FG hubiese bastado para ganr, pero hubo que tirar al endzone porque no quedaban tiempos fuera y Newton no se la podía jugando prácticamente solo en ataque. El equipo en general estuvo a la altura de las circunstancias en New Orleans, si bien se estuvo abajo en el marcador casi siempre, se pudo haber dado vuelta sobre el final tras el TD de McCaffrey y la intercepción a Brees en un 4th down en el que los Saints se hubiesen asegurado ya el triunfo (y que al final les perjudicó, porque los hizo arrancar 20 yardas más atrás). Le pegaron varias veces a Camcito, una de ellas incluso lo sacó del campo por una jugada y ya se habla de violación al protocolo de conmociones, en fin. Potencial hay, y mucho, como para este equipo vuelva con todo la próxima temporada, solo hay que ajustar detalles, y al respecto, nuestro @Stefano_USA acaba de sacar una nota

Temporada positiva para los Panthers y Newton

Hasta bien entrado el 4Q, el partido frente a los Titans era un resumen perfecto de lo que había sido la temporada de los Chiefs, comenzaron como avión en la primera mitad (21-3 al medio tiempo, en modo septiembre) y poco a poco se fueron desinflando, hasta que se los dieron vuelta faltando 6 minutos (en modo octubre-noviembre), tiempo suficiente para un renacer como el que este equipo tuvo en diciembre, pero esa remontada que esperamos nunca llegó, y se quedaron inesperadamente afuera cuando eran los claros favoritos. 2 cosas hubo acá, primero la conmoción del loco Kelce, sin él, los Chiefs no produjeron más y se fueron en cero en toda la segunda mitad, y por otro lado la “ausencia” de Hunt, al que casi no explotaron durante el lapso final del partido cuando resulta que donde mejor le va es ahí, en el último cuarto. Una lata, porque la posibilidad de ir nuevamente a Foxborough estaba más que latente y se les escapó de las manos. En resumen, este equipo partió como caballo inglés y terminó como un burro viejo ¿Habrá sido el último partido de Alex Smith con el uniforme de los Chiefs? ¿Cómo lo van a dejar ir así como así? ¿O Reid está cegado con Mahomes y no haya la hora de desarrollarlo? Se vienen cambios drásticos, ya se quedaron de partida sin su OC, Nagy se fue a Chicago, y alguno más se irá en el intertanto.

El primer partido de la franquicia en 18 años se vivió con todo, la Bills Mafia se tomó Jacksonville y en la previa del partido ante los Jaguars, fuera del estadio se dedicaron a romper mesas como si no hubiese un mañana, recibiendo además la confirmación de que #Lechón jugaba, lo que les hacía tomarse un par de chelas más de la pura felicidad, mientras saltaban desde el capot de un autobús sobre una mesa prendida con fuego.

Dentro el campo, faltó mucha de esa actitud que la hinchada puso afuera Claudio Chonet se volvió loco puteando a Josele por ejemplo, sobre todo en ataque, porque a la defensiva se anduvo bien, pero bastó un solo TD de los Jaguars para volver irremontable un 10-3, a pesar de haber tenido el balón unas cuantas veces, no se produjo nada. La conmoción de Taylor fue el fin de todo, porque metieron al chosiano puro novato Peterman para que se haga famoso en la última serie y lo interceptaron por sexta vez en 52 intentos. Simplemente no era la de ellos, pero al menos llegaron a playoffs y lo celebraron como nunca, y de ahí hay que partir, ya hay una base, y si bien se aprovecharon de la debacle de los Ravens para jugar en enero por primera vez desde la temporada 1999, el sacarse ese peso de encima significa mucho para la franquicia.

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About Joaquín Candia

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